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子供の知的好奇心と勇気が海洋科学の礎 ~潜水艇と子供の見学

目次

【科学コラム】 次代の研究はもう始まっている

日本の科学者がノーベル賞を取ると、国を挙げてお祝いしますが、受賞は受賞、これまで積み重ねの結果に過ぎません。

次代の研究は既に始まっていて、鍵を握っているのは子供たちです。

子供らしい「なぜだろう」「こうしたい」が新たな発見や発明の始まりです。

当パートは、仕事でもプライベートでも暗礁に乗り上げ、むしゃくしゃした主人公が気分転換に有人潜水艇プロテウスの整備場を訪れ、小学生の見学グループと鉢合わせる場面です。

深海調査の実況で、水深3000メートルの海底に広がる雄大な海山や不思議な生き物の存在を知った小学生らは、興味津々、有人潜水艇を眺めます。

子供が苦手な主人公は、渋々、説明を始めますが、いつの間にか自分自身が熱中し、その思いは未来へ繋がっていきます。

関連のあるエピソード →
・ 人間の存在理由と深海の生き物 意味や役割があるから愛されるわけじゃない
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【小説の抜粋】 海洋科学と子供の未来

深海調査の実況で、混迷していた海洋情報ネットワークの計画は前進し、海洋開発への関心も高まるが、いまだ永住の決心がつかないヴァルターは、曖昧な態度から、プロジェクトの主要メンバーから外され、仕事も宙ぶらりんになってしまう。
そんな中、恋人のリズは、MIGの役員として内外にデビューし、アル・マクダエルの娘として一躍注目を浴びる。
立場が完全に逆転し、苛立ちをつのらせるヴァルターは、気分転換に潜水艇プロテウスの格納庫に足を向ける。
そこには大勢の小学生が見物に詰めかけていた。

このパートは『海洋小説『曙光』(第五章・指輪)』の抜粋です。 作品詳細と無料サンプルはこちら

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彼はビルの裏手に回ると、水中機器の製作所や実験用プール、幾つかの倉庫の前を足早に通り過ぎた。そして、プロテウスが格納された整備工場の手前まで来ると、思いがけない光景に目が点になった。三十人近い子供達が遠足みたいにはしゃぎながら、プロテウスの周りを取り囲んでいるではないか。

彼はそろそろと整備工場の中に入ると、奥のファクトリーブースにフーリエの姿を探した。

ちょうどフーリエも外の様子を窺いに戸口から顔を出したところだ。

「ありゃ、いったい何だ?」

ヴァルターが目を丸くすると、

「小学校の生徒だよ。ローレル・インスティテュートの紹介で見学に来た」

「見学って、プロテウスの?」

「調査船や水中ロボットや実験用プールなどを見て回るらしい。今、着いたばかりで興奮してるんだろう。――あっ、こらっ、勝手に作業台に上るんじゃない!」

フーリエは子供たちの方に行くと、引率の教師に注意を促し、作業台の梯子に登って遊んでいる男の子を抱きかかえるようにして下に降ろした。

ヴァルターもプロテウスの様子が気になり、そちらに顔を向けると、

「あっ、プロテウスのおじさん」

「本当だ、プロテウスのおじさんだ」

「おじさん! おじさん!」

と数人の子供が騒ぎ出した。

フーリエもカカカと笑いながら、「おーい、『プロテウスのおじさん』、お前もこっちに来いよ」と手招きする。

彼は仕方なく子供たちの方に歩み寄ると、七歳から十歳ぐらいの子供たちの顔をまじまじと見つめた。

「おじさんのビデオ見たよ」

「すごく格好よかった!」

「おじさん、今度はいつ潜るの?」

「……おじさんではないよ。Meneer(メネール) Vogel(フォーゲル)と呼びなさい」

「めねーる! めねーる!」

「連呼するな。一度言えばわかる」

「おじさん、何歳?」

「あら、駄目じゃない。メネール・フォーゲルって言うのよ」

一番背の高い女の子が優しく諭すと、

「名前じゃないよ。オランダ語で『ミスター』の意味だ」

彼も丁寧に答えた。

「フォーゲルさん、今日は操縦しないんですか?」

「残念ながら、今日は操縦しない。そう簡単に有人潜水は出来ないんだよ」

「なんだ、つまんねぇ」

「『つまんねぇ』なんて言葉を使うんじゃない。お行儀の悪い子は切り刻んでq魚の餌にするよ」

「魚なんか、いねぇもん」

「もっと詳しく調べたら何所かに居るかもしれないよ。実況を見て気付いたと思うけど、アステリアの海底には生き物の巣がある。砂の中、あるいは砂の層の下、今の段階では確かなことは言えないが、多分、至る所に生き物の巣があるはずだ」

「それは魚なの?」

「そうだね。魚みたいに骨があるかどうかは分からないけど、大きなミミズみたいな生き物や、顕微鏡でしか見えないような微生物など、いろんな生き物が棲息していると思うよ」

「それはどうやって調べるの」

「まずは船の上から音波を使って海底の地形を調べる。深さや形、何所にどんなものが存在するか、大まかに把握するんだ。海底の地形が分かったら、何かありそうな場所にポイントを絞り込んで、今度は無人機を投入する。船上からは、細かな色や形は見えないから、無人機の水中カメラや計測プローブを使って、そこに何があるか詳しく調べるんだ」

「プロテウスはいつ潜るの?」

「無人機でフォローできない大深度や複雑な操作が要求される場所、科学者が『自分の目で見たい』という場合など、必要に応じて船を出すんだよ。でも、それにはたくさんの人手が必要だし、何日も遠洋を航海しないといけない。とても経費がかかるから、いつでも、思い立った時に、とはいかないんだ」
一通り質問が終わると、引率の女性教師が「プロテウスの仕組みや部位の名称などを説明していただけますか」と求めた。彼はフーリエに小さなホワイトボードを借りると、バラストタンクや重りを使った潜航のメカニズムや、音波を使った位置測定の理論について、わかりやすく説明した。

そのうち眼鏡をかけた男の子が「僕、『オーシャン・ポータル』を見たよ」と口にした。

「アステリアでは、海水から食塩を作ったり、海底の石から金属を取り出したりしてるって。どうして海水にいろんな物質が溶け込んでいるんですか?」

「それは非常にいい質問だ。実は、このメカニズムは、ステラマリスでも完全に解き明かされていないんだ。一口に『海水』といっても、惑星ができたばかりの頃と現代では全く成分が違う。何十万年、何百万年とかけて、徐々に変化しているんだよ。それはアステリアも同じだ。そして今、産業界の関心を集めているのが海底鉱物資源だ。ニムロディウムという金属成分が、アステリアの海水にもいっぱい溶け込んでいる。海水だけでなく、海底の堆積物にも。このニムロディウムはどこからやって来たんだろう? どうしてアステリアの海には存在して、ステラマリスの海には無いんだろう? 不思議な事がいっぱいだ。でも、それを解明するには、海はもちろん、惑星の成り立ちや内部の構造、マントルに含まれる成分など、いろんな現象を詳しく調べないといけない。そして、それを分析するには、化学や物理学、地学や生物学など、いろんな知識を総動員する必要がある。それが今、君たちが学校で理科や算数を学習している所以だ。海のことが分かれば、海水から工業原料を作ったり、潮流を利用して発電したり、高速の船を造ったり、海上を自由に行き来できるボート型ハウスを作ったり、海底トンネルを掘ってローレンシア島とローランド島を海底特急でつないだり、いろんな可能性が広がる。その為にも、今から一所懸命に勉強して、海に詳しくなることだ。大きくなった時、立派な船長になったり、海中ロボットの技術者になったり、港湾を建設したり。知識と技術を活かせば、アステリアもいっそう豊かになる」

「僕、ロボットを作る人がいい」

「それは将来、非常に求められる技術だ。とてもやり甲斐があるよ」

「私はボートみたいな家に住みたいわ」

「それなら、建築デザインと併せて海のことも勉強するといい。海水や潮風が建物にどんな影響を及ぼすか、正しく理解すれば、丈夫で長持ちする洋上ハウスが作れるよ。他には?」

それから数人の子供たちとやり取りし、引率の教師が少し時間を気にするように腕時計を見やると、彼もこれを潮時と話を切り上げた。

「他にも見所はたくさんあるから、ゆっくり回っておいで。特に調査船のカーネリアンⅡ号は圧巻だ。クジラも釣れる、でっかいクレーンが付いてるよ」

「『クジラ』って、何ですか?」

「クジラは世界で一番大きな魚の形の生き物だ。最大のものは体長が二〇メートル以上もある。魚に似てるけど、厳密には『ほ乳類』といって人間と同じ種類だ。クジラのお母さんは卵ではなく、赤ちゃんを産む。でも、これについて説明すると長い話になるから、知りたいことがあればオーシャン・ポータルを見て。また役立つリンクを載せておくよ。――ところで、この中で、将来プロテウスのパイロットになりたい子はいる?」

「……」

「おやおや、誰もないのかい?」

すると、斜め前にいた赤い眼鏡の女の子がそろーっと手を挙げた。

「君は勇敢だね。女の子も頑張ったら立派なパイロットになれるよ。他には?」

「……」

「このクラスで勇気があるのは女の子だけ?」

すると、後列の何人かの男の子が顔を見合わせて、そろそろと手を上げた。

「いい心がけだ。みな頑張って勉強するんだよ。いつか海で素晴らしい出会いがあるように」

教師の合図で今度こそ質疑応答が終わると、子供たちは元気よく「ありがとう、プロテウスのおじさん!」と挨拶し、教師に引率されて実験用プールの方に歩いて行った。
一方、フーリエは作業台の袂で腹がよじれるほど笑い転げている。

「お前、ついに『おじさん』になったな、エイドリアンと並んでもちょっと老けた感じだったが、子供の目から見れば立派なおじさんだ。今度からオレも『プロテウスのおじさん』と呼ぼう」

「ちきしょう、俺はまだ三十だぞ」

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デザインとは精神の具象 ~創意工夫と理念を色や形に表す
デザインとは精神の具象 ~創意工夫と理念を色や形に表すアンビルト・アーキテクトの先鋭でもあるジュン・オキタ。奇妙な形をした建築物のCGに首をかしげるヴァルターに、オキタは「デザインとは精神の表れ」と、建設不可能なデザインにも理念はあることを示唆する。

【リファレンス】 JAMSTEC キッズと しんかい6500

海洋研究開発機構(JAMSTEC)にもキッズ向けのコンテンツがあります。
http://www.jamstec.go.jp/j/kids/

潜水艇、支援船、調査船、掘削船などの紹介の他、深海の画像や映像、ぬりえ、地球物理学や海洋学に関する解説など、子供向けの科学情報が満載です。

JAMSTEC キッズ ウェブサイト

海をたずねて 地球とわたしたち 生命支える地球システムより。
地球のシステムが一目瞭然ですね。空、大地、海、海底、すべてが一つの環に繋がっています。

生命支える地球システム

海のあなほり船『地球』 あなをほるコントロールルームより
私もタワーデリックのコントロールルームは観てみたいです。

あなをほるコントロールルーム

こちらは日本が誇る有人潜水艇『しんかい6500』のミッションです。

日本の海洋科学も、今後ますます発展して欲しいですね。

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